NOTA: La información en este artículo es vieja. Puede ver el artículo actualizado aquí. He dejado esta información aquí como referencia. 

Con la llegada del Windows Media Center 2005, el tema del “Home Theater PC” ha recibido bastante cobertura recientemente. La idea de Microsoft es la convergencia entre el centro de entretenimiento del hogar (el “home theater”) con la computadora personal, que ya de por sí se ha convertido en uno de los lugares principales para el almacenaje de contenido digital (MP3, fotos, vídeos caseros, etc.). La meta es tener todo este contenido digital disponible desde un sólo sitio, y qué mejor lugar que el “family room” de la casa.

Sin embargo, lo que muchos no conocen es que Microsoft no inventó este concepto (inserte su comentario sarcástico aquí) y mucho antes de Media Center ya existían programas para realizar estas funciones, efectivamente convirtiendo la PC en un centro de entretenimiento capaz de existir fuera de la oficina.

Las carácterísticas principales de un Home Theater PC (HTPC) son las siguientes:

  • Habilidad para presentar y tocar librerías de música digital (MP3, WMA o cualquiera de los demás formatos)
  • Habilidad para presentar librerías de fotos digitales
  • Habilidad para tocar DVD’s
  • Habilidad para tocar vídeos digitales. Estos son vídeos caseros tomados con una cámara digital o copias comprimidas (“Rips”) de películas DVD.
  • Jugar juegos de computadora en la pantalla grande del televisor
  • Habilidad para ver televisión y grabar programas de televisión en formato digital, con una guía de programación integrada. También se puede pausar y hacer “rewind” a la televisión en vivo.
  • Como el propósito es ver todo este contenido en un televisor y sentado en un sofá, la interfaz para accesarlo debe ser visible desde lejos. A esto le llaman la “interfaz de 10 pies”. Además todo debe poder ser controlado fácilmente con un control remoto regular.

Desde hace más de un año construí una HTPC que realiza estas funciones y, luego de varias iteraciones, he llegado a tener un sistema que hace todo esto y más. A continuación presento los detalles.

Sistema Base

Al escoger el sistema base para una HTCP, las consideraciones deben ser tamaño, funcionalidad y estética. A nadie le gustaría tener una caja de PC gigante color crema al lado de ese nuevo home theater tan compacto y bonito. Afortunadamente muchos manufactureros de PCs se han dado cuenta de esto y han lanzado productos con estos fines. En mi caso yo escogí el XPC de Shuttle, un sistema “barebones” que incluye la caja y el motherboard, y uno se encarga de añadirle CPU, memoria, disco duro y CD. Aquí hay algunas fotos:

Shuttle XPC - Vista de Frente
Vista de frente. Noten que el sistema es bien pequeño, con capacidad para una unidad de CD y otro espacio tamaño floppy. Los conectores en la parte de abajo son (de izquierda a derecha): salida óptica, micrófono, audífono, dos USB 2.0 y firewire.

Shuttle XPC - Vista de Atrás
Vista de atrás. El motherboard de este sistema es especial e incluye los siguientes conectores: doble VGA (para dos monitores), salida S-Video, puerto serial, dos firewire, ethernet, dos USB 2.0, mouse, teclado y salidas análogas de audio (tres salidas stereo equivalen a 6 canales para sonido 5.1). En la parte derecha hay espacio para añadir una tarjeta PCI y una trajeta AGP. Estas fotos son de la máquina como viene de fábrica; en mi caso yo le añadí una tarjeta de vídeo en el AGP y la tarjeta de televisión en el PCI.

Diagrama de Conexiones de la XPCDiagrama de Conexiones de la XPC

Las especificaciones finales de la PC son las siguientes:

  • CPU: AMD Athlon XP 2300+ “overclocked” a 2800+
  • RAM: 1GB DDR PC2700 (la memoria es especial para máquinas “overclocked”)
  • Hard Drive: IDE 120 GB 7200 RPM
  • Vídeo: Nvidia GeForce 5900FX 128 RAM/TV-Out en el puerto AGP (la PC incluye vídeo integrado pero le añadí esta tarjeta aparte para mejores gráficas en los juegos)
  • Audio: Realtek ALC650
    6 canales (dolby digital 5.1) integrado en el motherboard (incluye salida de audio análoga y óptica)
  • LAN: Tarjeta de LAN 10/100 integrada en el motherboard, conectado a la red de la casa con cable ethernet que va de un cuarto a otro.
  • Otros Puertos: 4X USB 2.0, 3 Firewire
  • Power Supply: 250 W (la máquina incluye un power supply de 200W pero para la tarjeta de vídeo GeForce 5900 es necesario un power supply de mayor capacidad)
  • Sistema Operativo: Windows XP Service Pack 2

Una máquina HTPC no necesita tener especificaciones como éstas. Una PC más lenta sirve perfectamente, pero para jugar los últimos juegos es recomendable tener una capacidades similares a estas.

La XPC montada en el Home Theater
La PC montada en el Home Theater de mi casa:

  • La imagen va de la salida s-video de la PC a la entrada s-video del televisor.
  • La conectividad al network se hace con cable ethernet (100Mbps) que va de una habitación a otra (donde está el LAN switch de la casa).
  • La PC no tiene keyboard ni mouse, si necesito hacer alguna configuración lo hago desde otra computadora en la red usando VNC.
  • El sonido va de la salida óptica de la PC a la entrada óptica del receiver. El motherboard de esta PC utiliza el chipset nforce2 de Nvidia, que tiene la capacidad de encodificar Dolby Digital 5.1 en tiempo real. El sonido se le envía digitalmente al receiver y el receiver se encarga de decodificarlo y enviarlo a las 6 bocinas del sistema. Esto es impresionante especialmente en los juegos de computadora tridimensionales como Doom 3, Unreal Tournament 2004 y Half Life 2, donde el sonido también es tridimensional (por ejemplo, un enemigo que está detrás de tí se escuchará por las bocinas de atrás).

Televisión en la PC

Para ver televisión en el sistema es necesario tener una tarjeta “TV Tuner”. Estas tarjetas permiten convertir la computadora en un televisor “cable ready”, además de permitir capturar programas de televisión al disco duro como archivos de vídeo. Mi HTPC tiene una tarjeta PVR-250 de Hauppauge. La ventaja de esta tarjeta es que incluye un codificador MPEG2 en hardware, lo que permite capturar y codificar vídeo MPEG2 (el formato DVD) en tiempo real sin necesidad de utilizar el CPU de la máquina. De esta forma se puede grabar un programa de televisión en formato DVD mientras la máquina está libre para hacer otras cosas (ver un programa previamente grabado o jugar juegos).

Tarjeta WinTV PVR-250

La tarjeta WinTV PVR-250 con encodificación MPEG2 en hardware. La entrada que se ve en la parte de atrás en una de CableTV coaxial.

Esta tarjeta tiene un tuner de 125 canales, y el cable TV coaxial que viene de la compañía de cable se puede conectar directamente a ella. El problema de hacerlo de esta forma es que solamente se pueden recibir los canales de cable análogo, y mi compañía de cable ofrece muchos canales en formato de cable digital, incluyendo todos los canales de películas como HBO y Showtime. Como estos canales digitales requieren el convertidor que provee la compañia, hay que hacer una conexión algo diferente, como se muestra a continuación:

Diagrama de Conexiones de la HTPC con la caja de cable

En este caso la caja de cable digital se conecta a las entrada de s-video y audio de la tarjeta TV Tuner; de esta forma, la tarjeta captura vídeo del canal al que esté sintonizada la caja de cable. La computadora, por supuesto, tiene que poder controlar la caja de cable, y para esto usamos un dispositivo llamado USB-UIRT. El USB-UIRT es un dispositivo que se conecta a un puerto USB de la computadora y es capaz de enviarle comandos a la caja de cable para que cambie de canal. Esto se hace con un cable especial llamado un IR-Blaster, que no es otra cosa que un cable sencillo con una bombilla LED en la punta. El USB-UIRT es capaz de emular el control remoto de la caja de cable enviando las señales infrarojas a través del IR Blaster. El IR Blaster se puede comprar por correo, pero en mi caso yo hice uno con piezas que compré en Radio Shack.

Control Remoto

Como mencioné anteriormente, un HTPC funciona mejor cuando se todo se puede controlar con un control remoto común y corriente. Para que la computadora acepte comandos del control remoto es necesario un receptor infrarojo. El USB-UIRT que mencioné en la sección anterior sirve un doble propósito, ya que también es capaz de recibir comandos infrarojos de un control remoto común y pasárselos a la computadora.

USB-UIRT

Para interpretar las señales del control remoto hace falta un software que reciba las señales y las convierta en comandos de Windows. En mi caso utilizo Girder, que recibe la señal del control remoto y emula teclas de un teclado regular.

Control Remoto Sony RM-VL900

El control remoto que utilizo es el Sony RM-VL900. Muchos controles universales requieren la entrada de una clave especial que les permite controlar componentes de un cierto fabricante (por ejemplo, para controlar un VCR de la marca Toshiba hay que programar el control con una clave de tres números). El problema es que una vez que se programa el control, los botones vienen pre-asignados por el fabricante del remoto y éstos no se pueden cambiar. Este control remoto de Sony permite cambiar todos y cada uno de sus botones para que hagan lo que uno quiera. Además, este remoto puede aprender comando de otro control remoto (esto es muy útil para equipos de fabricantes desconocidos).

Con este control remoto puedo controlar la PC, el Televisor y el Home Theater. Inclusive puedes controlar un aire acondicionado o un abanico de techo (si reciben comandos de un control remoto infrarojo).

Software

Para realizar todas las tareas de una HTPC hace falta el software. Aquí es donde entra el Windows Media Center 2005, sin embargo, este software de Microsoft tiene unas limitaciones, principalmente relacionadas a la protección digital que Microsoft le inserta a los programas y música grabada; además de que consume demasiados recursos en la PC donde funciona. En mi caso utilizo dos programas:

Meedio Essentials

Este programa hasta hace un tiempo fue gratis y se llamaba myHTPC, ahora se ha convertido en un programa comercial llamado Meedio. Este programa tiene toda funcionalidad del HTPC, excepto la de ver televisión (la cual discutiré mas adelante). Este programa sirve como “front end” para la funcionalidad de la HTPC:

Meedio - Pantalla Principal
Pantalla Principal: De aquí se pueden accesar todas las áreas de la HTPC. Noten que la interfaz es colorida y las letras son bastante grandes para que se puedan ver desde lejos y en un televisor regular. La navegación es bien sencilla para que se pueda controlar fácilmente con las teclas de un control remoto regular.

Meedio - My Pictures
Pictures: En esta sección se pueden ver colecciones de fotos digitales que están guardadas en la computadora. En mi caso las fotos residen en otra PC de la casa y Meedio las busca a través del network.

Meedio - Slideshow
Slideshow: Las fotos se pueden ver una a una o como un slideshow que corre automáticamente.

Meedio - My Videos
Movies/Videos: Desde aquí se pueden accesar archivos de vídeos digitales guardados en la computadora. Esto es ideal para vídeos caseros, películas y series de televisión que he bajado de Internet. En mi caso estos archivos también residen en otra PC de mi casa y son accesados a través del network.

Meedio - Tocando un Vídeo

Tocando un vídeo: Los vídeos, que son de resolución DVD, tocan sin problemas ni interrupciones a través de la red casera, una red ethernet 100 Mbps. También tocan bien sobre una conexión wireless G.

Meedio - My Music
Music: Esta sección se utiliza para buscar y tocar música digital guardada en la computadora. Nuevamente, toda mi colección de MP3′s está guradada en otra máquina y Meedio la busca a través del network. Meedio permite buscar por artista (como se presenta en la imagen), por álbum, género musical y mucho más.

Meedio - Jukebox
Jukebox: Aquí pueden ver el módulo de música en formato “Jukebox”, que presenta los álbumes como si fuera una vellonera.

Meedio - My Weather

My Weather: Meedio presenta el estado del tiempo actual y para la próxima semana en esta pantalla. La información se baja del Internet en tiempo real.

Meedio - My Games
My Games: Este es un módulo en que Meedio permite configurar “shortcuts” para programas instalados en la computadora. En este caso yo lo utilizo para lanzar los juegos instalados en la computadora.

Meedio - Configuración
Meedio permite configurar la interfaz completa. Además de los módulos que presenté existen otros, incluyendo “My DVD”, el cual no uso porque yo veo discos DVD directamente en mi Home Theater.

Beyond TV

De todas las funciones de una HTPC la más novel es la de ver y grabar televisión digitalmente. Este concepto ya se había visto en máquinas especializadas como el Tivo, y era cuestión de tiempo para que se crearan softwares con las mismas capacidades en la PC (después de todo, el Tivo tiene básicamente la misma arquitectura de una PC). En mi caso yo utilizo el software BeyondTV. A continuación algunos de los features más importantes:

BeyondTV - Pantalla Principal
Pantalla Principal: Desde aquí se pueden accesar las diferentes áreas del programa.

BeyondTV - Guía Interactiva
Guía interactiva de televisión: Esta guía tiene todos los canales y la programación de tu proveedor de CableTV o satélite. BeyondTV se conecta por Internet todos los días para descargar la programación. El programa siempre contiene la programación de las próximas dos semanas. A diferencia de Tivo y otros servicios similares, las descargas de programación son gratis de por vida (Tivo requiere un pago mensual por este servicio).

BeyondTV - Grabar Programas
Grabando Programas: Al seleccionar un programa, BeyondTV presenta las siguientes opciones:

  • Grabar este episodio: Graba este episodio solamente
  • Grabar todos los episodios: De ahora en adelante BeyondTV grabará este programa siempre que salga al aire, no importa que el episodio sea repetido (la guía interactiva sabe cuando un episodio es repetido o nuevo)
  • Grabar todos los episodios nuevos: De ahora en adelante BeyondTV grabará cualquier episodio nuevo de este programa.

BeyondTV - Búsqueda por Título
Búsqueda por título de programa.

BeyondTV - Búsqueda por palabra Clave

Búsqueda por palabra clave: En este caso busqué por “Julia Roberts” y aparece una lista de programas (o películas) donde aparece Julia Roberts. La búsqueda por palabra clave mira toda la información de un programa incluyendo descripción, género, actores, director, etc.

BeyondTV - Vídeo

Viendo un programa grabado/televisión en vivo: BeyondTV permite ver televisión en vivo. La ventaja de ver televisión en vivo en este modo es que le puedes dar pausa y rewind a un programa en vivo. Esto es posible ya que BeyondTV graba el programa en un “buffer” en tiempo real mientras uno lo está viendo. Si se fijan en la parte de abajo de la pantalla notarán que el “timeline” del vídeo tiene unas secciones color azul claro; esto es porque BeyondTV automáticamente detecta los comerciales y los marca de manera que uno los pueda brincar con sólo apretar un botón. No me pregunten cómo el programa lo hace, pero logra detectar los comerciales prácticamente sin fallar.

BeyondTV - Snapstream.Net
Snapstream.Net: BeyondTV también ofrece la guía interactiva a través de un sitio en la internet. Desde aquí uno puede poner a grabar cualquier programa; BeyondTV se conecta varias veces en el día a este site y busca los programas que uno ha puesto a grabar desde aquí. Esto es excelente para esas veces que saliste de tu casa y se te olvidó poner un programa a grabar.

BeyondTV - Programas en MPG

Todos los programas que graba BeyondTV se guardan en archivos MPG listos para copiar a DVD sin necesidad de hacer ningún tipo de conversión especial.

La HTPC como Parte de la Red Casera

Tener la HTPC conectada a la red casera ofrece ciertas ventajas. Una de las más interesantes es que a cualquier computadora conectada a la red se le pueden instalar versiones livianas de Meedio y BeyondTV que funcionan como clientes de la HTPC. De esta forma se puede accesar toda la librería digital (programas de TV grabados, música, películas, etc.) desde cualquier computadora en la casa, usando la misma “interfaz de 10 pies” de Meedio y BeyondTV. Inclusive BeyondTV es capaz de hacer “streaming” de televisión en vivo a cualquier computadora de la casa, efectivamente convirtiéndolas en televisores remotos. Este concepto de “televisión a través de la red IP casera” es una de esas cosas que uno no cree que funcionarán muy bien hasta que no las ve en acción, pero funciona excelentemente.

Red Casera Completa
La red casera completa. Vea una versión mayor en formato PDF.

Noten aquí que la HTPC y (su caja de cable) se conecta por salida de audio óptico al Home Theater y con s-video al televisor. El control remoto Sony funciona para controlar el home theater, el televisor y la HTPC a través del USB-UIRT. La HTPC se conecta hasta la siguiente habitación (usada como oficina casera) por cable ethernet hasta el conmutador principal (switch), que es también el módem de DSL.

A este switch también se conecta una PC AMD 64 que almacena la librería de música y vídeos. Esta PC también corre las versiones livianas de Meedio y BeyondTV, así que de aquí se puede accesar toda la librería digital (que se encuentra en esta misma PC), y se pueden ver programas de televisión grabados o en vivo (conectándose por la red a la HTPC).

Para el control remoto de la oficina casera, utilizo un IRMan, que es un receptor infrarojo similar al USB-UIRT, pero que sólo tiene la capacidad de recibir.

Además de esto uso un punto de acceso inalámbrico para darle acceso a las laptops de la casa. Por último, también tengo conectada una Mac Mini, la cual últimamente utilizo más que la PC. Es excelente para la creación de audio y vídeo. La mini y la PC comparten el teclado, ratón y el monitor por medio de un switch KVM.

Tareas Adicionales

Estos softwares tienen la capacidad de realizar otras tareas interesantes, pero que yo no he implementado en mi proyecto:

  • Ver DVD’s: Si la PC tiene un DVD drive, se puede utilizar Meedio para ver DVD’s desde la computadora. Yo no utilizo esta funcionalidad; en vez uso el DVD del sistema Home Theater.
  • Automatización del Hogar: Meedio tiene la capacidad de servir como un centro de automatización del hogar (“Home Automation”). Esto incluye la capacidad para prender y apagar luces y enseres a ciertas horas del día o desde el home theater, caller id telefónico desde el home theater, y monitoreo de seguridad (cámaras de vídeo, detectores de movimiento) desde el home theater. Pueden ver más información sobre esta funcionalidad en la página de Meedio Housebot.
  • Múltiples TV Tuners: BeyondTV tiene la capacidad de reconocer múltiples tarjetas “TV Tuner” instaladas en la misma PC y utilizarlas a la vez. Con esto se puede grabar múltiple programas a la misma hora. En la página de BeyondTV están los detalles de una PC que construyeron con seis (!) TV Tuners. Hauppauge también ofrece una tarjeta WinTV PVR que tiene dos TV Tuners en una sola tarjeta PCI.
  • High Definition TV: Ya están empezando a salir al mercado tarjetas para capturar TV en alta definición, pero todavía hay limitaciones. Seguiremos informando pronto sobre este aspecto.

Conclusión

Después de pasar por diferentes configuraciones y softwares para HTPC’s, he logrado llegar a una solución que se ve y funciona muy bien, y no requiere mantenimiento constante. La HTPC, y especialmente las capacidades de televisión, se han vuelto parte de la vida diaria aquí en casa (la capacidad de brincar los anuncios con un botón nos ha hecho perder la tolerancia a los comerciales). Además el sistema es muy elegante, fácil de usar y pasa el llamado “girlfriend/wife/mom test”, que significa que es suficientemente sencillo de usar como para que la novia/esposa/mamá lo use sin quejarse de que es muy “techie”.

Última Actualización: 31 de agosto 2005